L’activitat dels «argentats»

Aquests argentats estan plens de fusta per a la construcció de dogues (planxes de roure o de castanyer obtingudes per fesa) i de fleixos (branques de castanyer aplanades) destinats a fer bótes a les regions vinícoles de la baixa Dordonya, posts, «carassonne» (planxes d’acàcia o de castanyer premsades en partícules) i perxells (estaques per als ceps de les vinyes).

També transporten el formatge d’Auvergne, pells, vi de Quercy, de Domme i de Bergerac, castanyes del Llemosí, farratges, «soustres» (pells per a les rodes de molí), carbó de les mines d’Argentat i fardells de paper de les fàbriques de paper de Mouleydier, Creysse i Couze. Ateses les dificultats entre Spontour i Argentat, les embarcacions no carregaven tota la càrrega a la sortida i acabaven de carregar al moll d’Argentat.

Els que tenen aquests argentats «treballen el riu com els llauradors treballen els camps», explica la historiadora Anne-Marie Cocula a l’obra La Dordogne des Bateliers. I continua: «Però no hi ha comparació possible entre les possessions d’un ‘filadière’ (vaixell veler per a la pesca) o un ‘gabarrot’ (vaixell per a passeig), que tenen un valor que no sobrepassa el d’una mula o uns quants solcs de mala vinya, i el gaudi d’un vaixell de petit cabotatge que ben bé val com una gran casa situada als porxos del carrer Fonneuve a Libourne: entre aquests extrems s’estén la gamma de vaixells fluvials».

Els patrons tornen a l’expenedoria de tabac del lloc del qual parteixen (Spontour, Argentat, Beaulieu) per obtenir allí un salconduit on es registra el pes i la naturalesa de la càrrega. Una càrrega que pot ser molt variada i de la qual podem tenir una idea amb motiu del naufragi d’un vaixell de Saint-Capraise a Bec d’Ambès, el febrer de 1781: «72 planxes i 2 posts de noguera, 17 sacs de nous, 15 bushels de nous a granel, 2 llibreries i 2 escriptoris (trencats), 3 taules amb peu premsateles (trencades), 2 baguls tancats amb clau, 2 sacs de castanyes (malmeses), 2 bótes de carn salada, 2 olles d’oca, 2 estructures de llit, 3 fardells de parracs vells i plomes, 2 bosses amb estris de cuina, 4 bastidors per a llits, 2 mostres de vi, 5 maniquins de vímet, 1 balança …» Tot això fa que Anne-Marie Cocula (La Dordogne des Bateliers) escrigui que es tracta de «basars flotants per als quals desplaçar-se pel riu és un desafiament».

Els «floutayris», que duen gorres de cotó al cap, han de navegar amb les seves embarcacions vorejant els perills del riu. Esquiven els «rajols» i els «malpas», les roques mig submergides a l’aigua, així com els «meilhes» (els contracorrents). Han de demostrar la seva destresa per evitar bolcar en passar pels «guerlous», els braços on el riu s’estreny, prestar atenció als «maigres», passos estrets on el vaixell pot encallar, i les «pales» (bancs de roques). Els navegants recorren a l’ajuda d’astes de llarg abast per desencallar els vaixells o per allunyar-los de l’amenaça de les roques. El «solle» (el fons del vaixell) és el centre de totes les mirades…

Per això li correspon, i segons els llocs, «tener drech» (assegurar bé la gavarra), «couajar» (cinglar), «sarrar» (prémer), «cachar» (recolzar) o, fins i tot, «tirar» (remar). Sota una lona de cànem («lou ballin»), que els serveix de tenda, és on es relaxen per tenir un descans ben merescut. Pel que fa a la càrrega, queda protegida per un tendal («prélart»). Per tant, les trampes són nombroses, com ara el malpas de Argentat i, especialment, el salt de Gratusse, aigües avall de Lalinde, i els ràpids Pesqueyroux, aigües avall de Saint-Capraise-de-Lalinde, on el pendent arriba els 3,25 metres en 570 metres de recorregut. Cal saber assegurar el «gober» (timó) i els rems! De Castillon a Bec d’Ambès, els barquers s’han d’enfrontar a l’angoixa dels corrents i del mascaret, aquesta gran onada que remunta des de l’estuari i pot arribar a un metre durant la marea creixent, quan es retroben el flux i el reflux de les aigües.

Això passa de vegades quan un gavarrer procedent d’Argentat condueix una embarcació fins a Souillac, abans de tornar a partir immediatament enmig de la nit cap a Argentat per recollir-ne una altra. Llavors fa el que s’anomena un «doubla tira». Es necessiten quatre dies per anar d’Argentat a Liborna. Però, sovint, aquest temps es duplica en funció de les condicions climàtiques. Les gavarres carreguen i descarreguen en ports com Beaulieu, Souillac, Bergerac, Castillon, Liborna, però especialment en «peyrats», ports molt bàsics establerts simplement a la vora del riu, on els carregadors s’afanyen i els estibadors es dobleguen sota el pes de les mercaderies.

L’activitat dels «couraux»

De Castillon a Souillac s’estenia el domini dels «couraux» (coralls), embarcacions estrictament fluvials de 10 a 50 tones, de fons pla, formes allargades, punxegudes i estretes que disposaven d’una bodega oberta i una popa punxeguda que formaven una espècie de refugi per a la tripulació, amb una corda per remolcar (corda), entre 2 i 3 parells de rems, 1 o 2 «bergades» (vares de ferro allargades que servien per recolzar al fons i impulsar el vaixell o allunyar-lo d’un obstacle). Al seu costat navegaven els «couralins» o «courpets», semblants però amb una capacitat inferior a 15 tones, que exercien el paper d’ajudant o servien per portar la sal fins a Souillac. De Liborna a Bourg, i més enllà, circulaven els grans «couraux», de formes rabassudes, bombades i arrodonides amb el buc situat sobre la quilla, per oposició als altres vaixells riu amunt. Amb una bodega tancada de 20 a 30 tones, un bon aparell i una cabina per a la tripulació, aquest navili podia avançar sense obstacles per la vall inferior. Cap al 1850, els vaixells van canviar la seva morfologia. Els «couraux» ordinaris feien 20 m d’eslora per 5 m de mànega i suportaven entre 40 i 60 tones com a màxim, amb 1,2 a 1,5 m de calat. De vegades, tenien un pal de 13 a 14 m d’alçària, amb una vela quadrada, sobre una sola plataforma, amb popa i proa punxegudes, semblants als «couraux» i als «courpets» més elaborats de 15 a 20 tones i destinats només a la travessia entre Bergerac i Limeuil.